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Le sous-marin CSS HUNLEY

Publié le par Olivier Millet

Le sous-marin CSS HUNLEY

La guerre de Sécession, premier conflit moderne, le fut particulièrement à bien des égards, dans le domaine naval. Les innovations technologiques ont conduit les belligérants à utiliser au combat les premiers cuirassés, et, pour les Sudistes, les premiers sous-marins. Dans le cas des navires submersibles, si ces bateaux avaient déjà été imaginés ou construits dans le passé, ils n'avaient encore jamais été utilisés dans un véritable affrontement.

Le CSS Hunley bouleversa les conceptions de la guerre navale de l'époque en réussissant à couler un navire nordiste, le USS Housatonic, dans le port de Charleston. Un grand navire de guerre pouvait être détruit par un tout petit navire quasiment impossible à atteindre du fait de son enfoncement dans l'eau qui le cachait presque entièrement et le soustrayait au tir des grosses batteries embarquées. Mais le CSS Hunley disparut juste après avoir coulé le navire de l'Union sans doute endommagé par l'explosion qu'il a lui-même déclenchée ou par les tirs des marins de l'Housatonic.
Incapable d'affronter la marine de l'Union par manque de moyens navals dans un affrontement classique, la marine confédérée dut recourir à d'autres méthodes pour parvenir à vaincre la ceinture navale qui entourait ses ports et asphyxiait doucement le Sud. Après avoir essayé les Ironclad avec un succès retentissant à Hampton Roads et les mines flottantes pour la défense passive des ports, les ingénieurs navals du Sud décidèrent de concevoir des navires submersibles pour s'attaquer sans trop de risque aux navires nordistes ancrés au large des ports.

Le sous-marin CSS HUNLEY

L'un de ces ingénieurs, Horace Lawson Hunley, proposa et supervisa avec Baxter Watson et James Mc Clintock la construction d'un petit sous-marin, le Pionner. Le navire lancé en 1862 à la Nouvelle-Orléans, réussit ses premières sorties dans le Mississippi et le lac Pontchartrain mais dut être finalement sabordé devant l'avancée des troupes de l'Union avant même un déploiement opérationnel. Le projet fut relancé depuis la ville de Mobile mais sous la supervision de l'armée. Le nouveau bâtiment, l'American Diver, fut réalisé et testé en 1863. En février il fut déployé contre les navires ennemis faisant le blocus du port de Mobile mais échoua dans sa tentative. Le navire coula finalement par le fait d'une fortune de mer, entraînant dans la mort la totalité de l'équipage.


Hunley, tenace, se lança dans un troisième prototype, le Hunley, il s'agissait d'un cigare métallique de 12 mètres de long et de 6.8 tonnes lege. Sa propulsion était réalisée par énergie humaine, l'équipage actionnant une hélice à la force des bras. Le Hunley était un véritable sous-marin capable de plonger à presque deux mètres sous la surface, totalement étanche ; il n'y avait aucun système de ventilation ce qui imposait des missions de très courte durée avec l'air présent à l'intérieur du submersible. Son armement était constitué d'une charge explosive placée au bout d'une perche d'environ 6 mètres. La charge devait être accrochée sur le flanc du navire et n'était mise à feu par un fil qu'une fois le Hunley suffisamment éloigné. Le 29 août, le navire et ses 8 membres d'équipage firent un essai à Charleston. Mais le navire coula suite à une plongée par erreur alors que l'écoutille était demeurée ouverte. 5 membres d'équipage moururent noyés dans l'essai. Renfloué, le Hunley effectua un second essai avec Horace Hunley à bord pour rassurer les autres membres d'équipage. Mal lui en prit, le navire coula une seconde fois dans le port de Charleston ne laissant aucun survivant et tuant son concepteur. Renfloué de nouveau, le CSS Hunley fut envoyé directement au combat avec un nouvel équipage commandé par le Lieutenant Dixon le 18 février 1864. Cette mission qui sera la dernière du navire fit entrer l'arme sous-marine dans l'histoire. A 8 kilomètres de Charleston était ancré le navire nordiste USS Housatonic, un Sloop de guerre de 1200 tonnes. Après avoir péniblement couvert la distance, le CSS Hunley parvint à approcher, en plongée, le navire ennemi sans être décelé, il émerge, à la surprise de son commandant, à moins de 200 mètres du navire ennemi et est accueilli par une volée de tir d'infanterie. Il parvient néanmoins à accrocher sa charge explosive. Le sous-marin s'éloigna et fit exploser la charge qui coula le bâtiment ennemi. Il confirma par signaux le succès de sa mission aux batteries côtières et disparut...On ignore le pourquoi de la fin du navire, peut-être fut-il endommagé par l'explosion, ou intercepté par un autre navire nordiste arrivant sur la zone du naufrage de l'USS Housatonic ou endommagé par des tirs ennemis.

Le sous-marin CSS HUNLEY

Toujours est-il que le sous-marin ne rentra jamais au port et fut retrouvé 131 ans plus tard. L'épave fut localisée à une centaine de mètres de celle du Housatonic enseveli sous plusieurs mètres de limon. La remontée à la surface de l'épave eut lieu le 8 août 2000 devant une foule de milliers de personnes. L'épave fut déposée dans le centre Warren Lasch dans un bassin prévu à cet effet. Relativement bien conservé, le navire rendit les corps de ses membres d'équipage qui furent tous identifiés après 4 ans de recherches sur leurs restes par des membres de l'institut du Smythonian. Les corps furent enterrés dans le cimetière Magnolia de Charleston le 17 avril 2004 devant une foule nombreuse et avec les honneurs confédérés...

Ce fut la première et la seule action réussie d'un sous-marin durant la guerre de Sécession. L'arme sous-marine était enfin entrée dans l'histoire et était appelée à devenir un élément incontournable des forces navales du monde. Des U-Boot de 14/18 aux puissants submersibles nucléaires d'aujourd'hui, tous sont les descendants d'un petit navire sudiste bizarre actionné par 8 hommes courageux dans une guerre ancienne aux enseignements décidément nombreux.

le Hunley en 1864 et aujourd'hui après sa redécouverte en 1995 et son renflouement en 2000le Hunley en 1864 et aujourd'hui après sa redécouverte en 1995 et son renflouement en 2000

le Hunley en 1864 et aujourd'hui après sa redécouverte en 1995 et son renflouement en 2000

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